diciembre 9, 2018

SpaceX falla en aterrizar un cohete por primera vez

El Falcon 9 es un cohete de dos etapas impulsado por oxígeno líquido (LOX) y queroseno para cohetes (RP-1) densificado, fabricado por SpaceX. Su versión actual, el Falcon 9 Full Thrust Block 5, la cual tiene una carga útil aproximada de 22 800 kg a órbita baja terrestre y de aproximadamente 8.300 kg a órbita de transferencia geosíncrona. La primera etapa es capaz de aterrizar para ser reciclada (en las versiones 1.1 hasta full thrust block 4) o reutilizada (FT block 5), ya sea volviendo a tierra o sobre una barcaza. Esta maniobra reduce la capacidad de carga. Por primera vez desde que SpaceX comenzó a recuperar su flota de cohetes Falcon 9, la compañía no pudo aterrizar uno de sus cohetes destinados a aterrizar en tierra firme.

En primer lugar, fue el lanzamiento número 19 de SpaceX del año, superando su récord anual anterior de 18, que se estableció el año pasado. En segundo lugar, el cohete Falcon 9 logró llevar a órbita 64 satélites a la vez, un récord para los Estados Unidos (India tiene el récord mundial para un despliegue de satélites por lotes, lanzando 104 satélites a la vez en 2017). En tercer lugar, el cohete reutilizable que usaron, conocido como B1046, se convirtió en el primer Falcon 9 (o mejor dicho, su primera fase) en ser utilizado en tres lanzamientos distintos. Los dos anteriores ocurrieron el 11 de mayo y el 7 de agosto de este mismo año. Por último, y en otro precedente, este mismo cohete ahora ha sido lanzado desde las tres plataformas de lanzamiento de SpaceX: la plataforma 39A del Centro Espacial Kennedy, el Complejo de Lanzamiento de la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, y ahora el Complejo de Lanzamiento 4E en la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg en California, según reporta Florida Today.

Apenas siete minutos después del lanzamiento desde Florida esta tarde, el cohete Falcon 9 de SpaceX se estaba preparando para aterrizar en la plataforma de aterrizaje de concreto de la compañía cerca del sitio de lanzamiento en Cabo Cañaveral. Pero las imágenes del aterrizaje lo mostraron fuera de control, y los técnicos de SpaceX confirmaron que el vehículo cayó al Océano Atlántico.
El director ejecutivo de SpaceX, Elon Musk, atribuyó la falla a una de las aletas de la rejilla del Falcon 9, que se utilizan para dirigir al impulsor a su objetivo de aterrizaje previsto. Musk menciona que es posible que SpaceX pueda recuperar el vehículo, sin embargo, y argumenta que no se ha dañado y aún está comunicando información desde el agua. Señala que podría usarse para alguna “misión interna de SpaceX”, tal vez para el próximo lanzamiento de uno de los satélites de Internet Starlink de SpaceX. La compañía tiene dos opciones para recuperar sus cohetes Falcon 9 después del lanzamiento: los vehículos pueden aterrizar en un barco flotante en el océano, o pueden aterrizar en una de las plataformas de aterrizaje de concreto de SpaceX ubicadas cerca de donde despegan los cohetes.

SpaceX ha intentado 12 aterrizajes en tierra, también conocidos como RTLS para “regresar al sitio de lanzamiento”, y hasta este momento, todos tuvieron éxito. Pero ahora ese récord perfecto se ha ido. Sin embargo, estos aterrizajes de cohetes de regreso, son solo objetivos secundarios para cada misión, destinados a evitar que SpaceX cree nuevos propulsores para cada vuelo.
Su objetivo principal es conseguir llevar a destino lo que el cohete Falcon 9 esté transportando en órbita, y eso es lo que logró el cohete de hoy, a pesar del aterrizaje torpe. El Falcon 9 se encargó de enviar una de las cápsulas de carga del Dragón de SpaceX, llena de alimentos y suministros para la tripulación de la Estación Espacial Internacional, y eso es lo que sucedió.
La compañía privada de cohetes tuvo alguna ayuda; su único cliente para esta misión, SpaceFlight Industries, compró acceso exclusivo al Falcon 9, y es la primera vez que SpaceFlight ha hecho algo así, según CNN. El lanzamiento simultáneo de satélites de hoy apunta hacia una nueva tendencia de usar satélites más compactos y baratos, y la disminución de la necesidad de usar un cohete de mucha potencia.

Esta misión de SpaceFlight y SpaceX, apodada SSO-A: SmallSat Express, incluyó 15 “microsats” (microsatélites) y 49 “cubesats” (satélites en forma de cubos pequeños). En la misión participaron más de 34 organizaciones públicas y privadas de 17 países, incluyendo Estados Unidos, Australia, Canadá, Italia, Polonia, y otros.
Spaceflight Industries empacó los satélites en una pila de carga de poco más de 6 metros de altura, la cual fue dividida en dos partes. En un comunicado, la compañía lo describió como “uno de los esfuerzos más intrincados” que jamás haya emprendido.

Con SpaceX asumiendo la responsabilidad del lanzamiento del Falcon 9, Spaceflight Industries manejó “toda la planificación de la gestión de la misión, la ingeniería, la integración, los procesos de ingeniería de sistemas y garantía de la misión, los procedimientos normativos y de políticas, la contratación y el desarrollo de negocios para la misión”, según aseguró la compañía en un comunicado “Seis despliegues, que se producen entre 13 y 43 minutos después del despegue del cohete, serán seguidos por las secuencias de despliegue propias programadas por Spaceflight”, explicó SpaceX en un comunicado. “Se espera que los despliegues de Spaceflight ocurran en un período de seis horas”. Entre los satélites se encontraba un dispositivo de fabricación australiana que conectará dispositivos remotos a Internet, un par de SkySats de Planet y dos satélites, uno de Estados Unidos y otro de Finlandia, que se utilizarán para rastrear aviones y barcos. El cohete también desplegó un satélite experimental de astrobiología desarrollado por un grupo de estudiantes de secundaria de Florida, informa CNBC.

La primera fase de cohete reutilizable B1046 logró aterrizar con éxito en una barcaza no tripulada después del lanzamiento. El carenado, una estructura en forma de cono que protege satélites, equipos, alimentos y otros artículos durante el viaje al espacio, se suponía que iba a ser atrapado por la red de un barco de recuperación conocido como el Sr. Steven.

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