diciembre 12, 2018

La sonda Voyager 2 de la NASA hace historia

Tras 41 años de viaje por el sistema solar, la sonda Voyager 2 llegó a una zona del espacio donde ya no sopla el viento del sol, a 18.000 millones de kilómetros de la Tierra, informó la NASA.

A esa distancia extraordinaria, cada mensaje de Voyager 2, que viaja a la velocidad de la luz, tarda 16 horas y media en llegar a la Tierra; mientras, por ejemplo, el tiempo de comunicación con Marte es de «apenas» ocho minutos.

Este lunes, la NASA confirmó que la Voyager 2 había salido de la heliosfera, la burbuja protectora de partículas y de campos magnéticos creada por el sol, y que ya había atravesado la heliopausa, el límite más allá del cual ya no llega el viento solar.

Técnicamente, sin embargo, la sonda sigue estando en el Sistema Solar, cuya frontera está establecida en los confines de la nube de Oort, bastante más allá de Plutón.

Al comparar los datos de diferentes instrumentos a bordo de la Voyager 2, los científicos de la misión determinaron que la sonda cruzó el borde exterior de la heliosfera el 5 de noviembre. Ese límite, llamado heliopausa, es donde el viento solar caliente y tenue se encuentra con el medio interestelar frío y denso. Su gemela, la Voyager 1, cruzó este límite en 2012, pero la Voyager 2 lleva un instrumento de trabajo que proporcionará observaciones únicas de la naturaleza de esta puerta de entrada al espacio interestelar.

La Voyager 2 observó un fuerte descenso en la velocidad de las partículas del viento solar el 5 de noviembre. Y desde esa fecha, el instrumento no ha observado ningún flujo de viento solar en el ambiente, lo que hace que los científicos de la misión confíen en que la sonda dejó la heliosfera.

Lanzada el 20 de agosto de 1977, cuando Jimmy Carter era presidente de Estados Unidos (1977-1981), la misión Voyager sobrevoló Júpiter en 1979, y luego Saturno, Urano y Neptuno.

Como seguía funcionando después de sobrevolar Neptuno, la NASA continuó con la misión, pero los ingenieros apagaron sus cámaras para ahorrar energía.

En 2012 la misión Voyager se convirtió en la misión más larga de la agencia espacial estadounidense.

Según informó la agencia AFP, Nicky Fox, director de la división de heliofísica de la NASA, dijo que «las informaciones enviadas por las Voyager sobre los límites de la influencia del sol aportan una visión inédita de un territorio verdaderamente virgen».

Además de los datos de plasma, los miembros del equipo científico del Voyager han visto evidencia de otros tres instrumentos a bordo: el subsistema de rayos cósmicos, el instrumento de partículas cargadas de baja energía y el magnetómetro, que es consistente con la conclusión de que el Voyager 2 ha cruzado la heliopausa.

«Todavía hay mucho que aprender sobre la región del espacio interestelar inmediatamente más allá de la heliopausa», explica Ed Stone, científico del proyecto Voyager con base en Caltech en Pasadena, California.

Juntas, las dos Voyager brindan una visión detallada del constante viento interestelar que fluye desde más allá. Sus observaciones complementan los datos del Explorador de límites interestelares de la NASA (IBEX), una misión que está detectando remotamente ese límite. La NASA también está preparando una misión adicional, la próxima sonda de aceleración y mapeo interestelar (IMAP), que se lanzará en 2024, para capitalizar las observaciones de las Voyager.

Aunque las sondas han abandonado la heliosfera, Voyager 1 y Voyager 2 aún no han abandonado el sistema solar, y no se irán pronto. Se considera que el límite del sistema solar está más allá del borde exterior de la Nube de Oort, una colección de pequeños objetos que todavía están bajo la influencia de la gravedad del Sol.

El ancho de la Nube de Oort no se conoce con precisión, pero se estima que comienza en unas 1.000 unidades astronómicas (UA) desde el Sol y se extiende hasta unas 100.000 UA. Una UA es la distancia del Sol a la Tierra. Voyager 2 tardará unos 300 años en alcanzar el borde interior de la Nube de Oort y posiblemente 30.000 años en volar más allá.

Las sondas Voyager se alimentan con calor de la descomposición de material radioactivo, contenido en un dispositivo llamado generador de radioisótopos (RTG). La potencia de salida de los RTG disminuye en aproximadamente cuatro vatios por año, lo que significa que varias partes de los Voyager, incluidas las cámaras de ambas naves espaciales, se han apagado con el tiempo para economizar la energía.

La gerente de proyectos de la Voyager, Suzanne Dodd, le dijo a la BBC que le gustaría verlos a ambos funcionando hasta 2027.

«Sería súper emocionante tener una misión de 50 años aún activa», agregó, describiendo las sondas como «pioneras» del espacio interestelar.

«De vez en cuando llaman a casa y dicen: ‘Sigo andando. ¡No se olviden de mí!»

Las dos sondas van «muy bien», dijo Suzanne Dodd, directora del departamento que se ocupa de las comunicaciones interplanetarias de la agencia.

Según ella, las sondas todavía podrían durar cinco o seis años más. ya que su único límite es la pérdida progresiva de capacidad de su generador de radioisótopos, que proporciona la energía necesaria para la desintegración de materiales radioactivos.

Cada una de ellas lleva grabaciones de sonidos e imágenes de la Tierra en unas placas de oro y de cobre, y aunque estuvieran apagadas, los aparatos seguirían viajando potencialmente durante miles de millones de años con sus discos, «cápsulas temporales que un día podrían ser los últimos restos de civilización humana», señala la NASA en su comunicado.

«Trabajar en Voyager me hace sentir como un explorador, porque todo lo que vemos es nuevo», dijo John Richardson, investigador principal del instrumento PLS.

«Todavía hay mucho que aprender sobre la región del espacio interestelar inmediatamente más allá de la heliopausa», dijo Ed Stone, científico del proyecto con base en Caltech en Pasadena, California. «Los próximos meses podrían ser muy reveladores», agregó Stone.

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